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Vela encendida

Directa o indirectamente, los combustibles que usamos habitualmente provienen del carbono y del hidrógeno capturados por vegetales desde el aire y el agua. (recordemos que los hidrocarburos como el petróleo y el gas natural son materia orgánica descompuesta hace millones de años)

Por lo mismo, cuando los quemamos, estamos devolviendo al ambiente lo que alguna vez le perteneció.

Entonces, ¿dónde está el problema?

En realidad existen dos problemas: El calentamiento de la Tierra y la producción de sustancias tóxicas.

Calentamiento Global:

El anhódrido carbónico (CO2), que se produce cuando se combina el carbono del combustible con el oxígeno del aire, frena la salida de los rayos infrarojos desde la superficie de la Tierra y hace que ésta se caliente.

¿Importa que el planeta se caliente?

Depende. El planeta ha sido más cálido antes y, en principio, no debería haber problema en que volviese a serlo. Sin embargo, los ecosistemas necesitan tiempo para adaptarse al cambio y, si el calentamiento es demasiado rápido, puede haber dificultades. Los bosques pueden caminar hacia zonas más frescas, pero sólo en la medida en que renuevan sus árboles.

¿Producen todos los combustibles la misma cantidad de CO2?

No. Los más livianos, como el gas natural, contienen mucho más hidrógeno que carbono, el que se convierte en agua al quemarse.

¿Quemar leña calienta el planeta?

Si plantamos un árbol para luego quemarlo, no, ya que lo que se emite al quemarlo es lo que se absorve mientras éste crece. Si quemamos un árbol silvestre, es probable que sí, ya que no estamos ayudando a absorber la contaminación que producimos.

¿El CO2 nos terminará ahogando?

Es muy difícil que ello ocurra. El anhídrido carbónico no es tóxico y se encuentra en cantidades muy pequeñas (alrededor del 0,03% del aire es CO2 y hay del orden de 700 veces más oxígeno que CO2). Aunque su concentración aumentara decenas de veces, el aire seguiría siendo respirable.

Gases Tóxicos:

¿Por qué se producen gases y partículas tóxicas?

En un proceso de combustión ideal, todo el combustible se transfora en anhídrido carbónico y vapor de agua, después de entregar toda la energía disponible.

En la práctica, no todo el combustible se quema completamente. Parte del combustible llega a la atmósfera sin quemarse o transformado en sustancias como el hollín y el monóxido de carbono. Se trata de sustancias agresivas, que no han entregado toda su energía disponible y que se volverán inofensivas en la medida en que reaccionen químicamente, liberando la energía que les quede.

Por otra parte, las altas temperaturas que se producen durante la combustión pueden tranformar una pequeña parte del oxígeno y del nitrógeno del aire en óxidos de nitrógeno (Nox), que, al igual al caso anterior, son agresivos mientras no vuelvan a su forma natural.

¿Un mismo combustible contamina siempre lo mismo?

Definitivamente no. La forma en que es quemado influye fuertemente en la cantidad de contaminantes producidos.

¿Qué hacen los convertidores catalíticos?

Los catalizadores fuerzan a los gases tóxicos a reaccionar químicamente para transformarlos en compuestos inocuos.

¿Por qué es tóxico el humo del cigarrillo?

En gran medida porque se está quemando un combustible en forma incompleta y porque se evaporan resinas presentes en el mismo tabaco. La cantidad de humo emitida es evidencia de esta mala cobustión. De hecho, si el tabaco fuese quemado en un proceso de combustión completa, prácticamente no causaría daño, aunque tampoco produciría el placer que busca el fumador.

Debemos tener presente, eso sí, que los efectos del tabaco han sido estudiados en profundidad debido al efecto adictivo de la nicotina que contiene. Sin embargo, es esperable encontrar sustancias tóxicas similares a los demás componentes del humo del cigarrillo en cualquier proceso de combustión incompleta de vegetales, incluyendo otros productos que se fuman, inciensos, etc.

En el caso del material particulado producido por el uso de inciensos, se ha detectado en algunos templos concentraciones equivalentes a las que tenemos en Santiago en períodos de alerta o preemergencia ambiental.

Un caso extemo lo reveló una investigación de la Universidad de Maastricht, en Holanda, que detectó concentraciones superiores a 600 microgramos por metro cúbico en mediciones efectuadas en una basílica y en una pequeña capilla en la ciudad de Maastricht(recordemos que los episodios de emergencia ambiental en Santiago se decretan con concentraciones de 330 microgramos por metro cúbico, correspondientes al índice ICAP 500).

Otro estudio realizado en Taiwan encontró en algunos templos de Taipei concentraciones de sustancias cancerígenas superiores a las que se encuentran en hogares donde se fuma constantemente y muy superiores a las encontradas en calles transitadas.



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