Radiación


Radiación

La radiación es un fenómeno relacionado con la emisión, transmisión y absorción de energía, tanto en forma de ondas electromagnéticas como de partículas subatómicas, conocidas también como radiaciones corpusculares.

En el caso de la radiación electromagnética (ondas de radio, infrarojas, luz visible, ultravioleta y rayos X), tenemos que ésta se genera por el movimiento de cargas eléctricas dentro de cuerpos materiales. En sólidos y líquidos tenemos que estas cargas se mueven por agitación térmica y la radiación emitida se caracteriza por tener un espectro contínuo, siendo las frecuencias de mayor intensidad características de la temperatura a la que se encuentra el cuerpo. En gases, en cambio, la radiación electromagnética está asociada al salto de electrones entre distinos niveles de energía, generando un espectro discontínuo.

En el caso de la radiación corpuscular, tenemos emisiones de partículas subatómicas a alta velocidad, las cuales pueden provenir de la descomposición de átomos de estructura inestable (sustancias radiactivas) y de la aceleración artificial de partículas en tubos catódicos (pantallas de televisión tradicionales, etc.), aceleradores de partículas, etc.

Cuando la radiación es capaz de ionizar las sustancias que atraviesan, estamos frente a radiaciones ionizantes, las cuales pueden modificar la estructura química de los cuerpos traspasados y, en consecuencia, causar daño a los seres vivos expuestos a ésta. Dentro de esta categoría se encuentran las radiaciones de alta energía (alta frecuencia y pequeña longitud de onda), como la radiación ultravioleta, rayos X y radiaciones corpusculares.

Cuando la radiación no ioniza las sustancias traspasadas, hablamos de radiación no-ionizante, las cuales son muchísimo más seguras para los seres vivos. En esta categoría tenemos la luz visible, radiación infraroja y ondas de radio, televisión y telefonía.

Una de las características de la radiación es que ésta, tal como podemos observar en el caso de la luz visible, se propaga en línea recta y desaparece al eliminar la fuente. Asimismo, requiere de un medio vacío o al menos medianamente transparente para transmitirse, teniendo dificultad para traspasar cuerpos sólidos. Por otra parte, tenemos que la intensidad alcanzada por la radiación depende de la distancia a la fuente; así, en un medio vacío, la intensidad es inversamente proporcional al cuadrado de la distancia, todo lo cual hace que la contaminación asociada a una fuente de radiación de alta energía tienda a ser de carácter local y bastante controlable.

Sin embargo, cuando se diseminan sustancias radiactivas, como puede ocurrir en un accidente nuclear o al hacer explotar una bomba atómica, pasamos a tener fuentes de radiación diseminadas y fuera de control, generando una contaminación difícil de controlar.

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